El anfibio urodelo más grande de Europa

12 Agosto, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por el biólogo Samuel Sanchez
Conoce al gallipato, uno de los anfibios urodelos más llamativos y el más grande de Europa.
 

Algunos animales parecen recién sacados del Triásico. Sus aspectos ancestrales, sumados a sus costumbres arcaicas, evocan a los dinosaurios que un día poblaron la tierra. Este es el caso de Pleurodeles waltl (o gallipato), el anfibio urodelo más grande de Europa.

¿Conoces las características de este primal vertebrado? ¿sabes cuáles son sus curiosos métodos de defensa? Si quieres saber más acerca de este fascinante animal, te animamos a continuar leyendo.

Un anfibio de características ancestrales

Como ya hemos adelantado con anterioridad, el animal que hoy nos atañe es Pleurodeles waltl, un anfibio urodelo de la familia Salamandridaela misma a la que pertenece su compañera más famosa, la salamandra común.

Algunas de las características morfológicas y ecológicas de esta especie se recogen en portales profesionales. Aquí te resumimos unas cuantas:

  • Se trata de una especie muy grande para ser un anfibio, pues los machos pueden llegar a alcanzar más de 30 centímetros de longitud.
  • La cola representa alrededor del 50 % de la longitud del cuerpo del individuo adulto y está comprimida lateralmente, perfecta para el impulso natatorio.
  • Presenta una cabeza muy aplanada dorsoventralmente, con unos ojos de pequeño tamaño.
  • Tiene una serie de punteaduras anaranjadas en los costados, cuya función veremos posteriormente.
  • Su coloración general es grisácea, con verrugas distribuidas a lo largo del cuerpo.

Fuera del agua, estos vertebrados nos recuerdan a los primeros animales en aventurarse al medio terrestre. Su andar es torpe y lento, y poco tienen que hacer ante un depredador que les persiga en este medio.

 

La cosa cambia en el agua, pues su cola en forma de remo les impulsa de forma eficaz y rápida, como si de torpedos sumergidos se trataran. Los gallipatos, sin ninguna duda, se encuentran completamente adaptados a una vida casi exclusivamente acuática.

Por ello, se les puede observar en ríos, arroyos, masas de agua temporales e incluso construcciones acuáticas de uso humano (como bebederos para ganado). Normalmente, los adultos solo se aventuran fuera del agua en las noches lluviosas, donde la humedad relativa del ambiente es muy alta.

El anfibio urodelo más grande de Europa.

El anfibio urodelo más grande de Europa

A pesar de su tamaño, poco tendría que hacer este simpático anfibio al encontrarse con un depredador si este no contara con métodos de defensa accesorios.

Al fin y al cabo, el gallipato tiene una serie de depredadores bien documentados, como pueden ser el jabalí (Sus scrofa) y diversas especies de aves típicas del paisaje mediterráneo.

Por ello, el anfibio urodelo más grande del mundo presenta un método de defensa atípico y fascinante. A continuación, te lo explicamos.

El animal que se defiende con sus propias costillas

 

En las primeras líneas hemos hecho alusión a una serie de punteaduras anaranjadas en los costados del animal que se colocan en línea. Por sorprendente que pueda parecer, de cada uno de estos bultos sobresalen las costillas del gallipato cuando este es molestado.

Se trata de un método de defensa arcaico, pues las glándulas de estas moteaduras naranjas contienen veneno. Cuando el Pleurodeles se siente amenazado, contrae su pared abdominal expulsando para afuera las puntas de las costillas.

Estas estructuras, queratinizadas y de mayor longitud que las de cualquier otro salamándrido, se empapan del veneno producido por las glándulas. Esto permite que las toxinas sean inoculadas en la boca del depredador, lo que promueve que este deje ir a su presa.

Tal es la eficacia de este mecanismo, que estudios han demostrado que la dosis de la toxina puede ser letal si se inocula en roedores de pequeño tamaño. En seres humanos, por suerte, no genera más que una irritación moderada. 

Como podemos ver, el anfibio urodelo más grande de Europa, además de haberse ganado este título, presenta un mecanismo de defensa ancestral excepcional entre los vertebrados.

De todas formas, este mecanismo de defensa es la última línea entre la vida y la muerte del gallipato, pero no la única. Su coloración dorsal marronácea con punteaduras negras cumple una función críptica, pues le permite pasar inadvertido en los fondos de barro de estanques y cursos de agua.

 
Un gallipato sobre una piedra.

Un animal fascinante que debemos preservar

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) estima que esta especie se encuentra en la categoría de «Casi Amenazada» (NT), pues se cree que sus poblaciones están en declive, aunque este sea menor al 30 %.

Algunos de los factores que amenazan al gallipato son la destrucción de hábitat, la introducción de especies invasoras y el cambio climático. Es nuestro deber como especie preservar a este tipo de animales fascinantes (y realmente, a todos los seres vivos), pues forman parte de la fauna global.

 
  • Pleurodeles waltl, vertebradosibericos.com. Recogido a 11 de agosto en http://www.vertebradosibericos.org/anfibios/interaccion/plewalin.html
  • Macías, M., Green, A. J., & Sánchez, M. I. (2004). The diet of the Glossy Ibis during the breeding season in Doñana, southwest Spain. Waterbirds27(2), 234-239.
  • Heiss, E., Natchev, N., Salaberger, D., Gumpenberger, M., Rabanser, A., & Weisgram, J. (2010). Hurt yourself to hurt your enemy: new insights on the function of the bizarre antipredator mechanism in the salamandrid Pleurodeles waltl. Journal of Zoology280(2), 156-162.