Gato de cabeza plana: un fascinante felino salvaje

21 Septiembre, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por la bióloga Silvia Conde
El gato de cabeza plana es un felino que se considera resucitado, pues su especie se dio por extinta a mediados de los años ochenta y fue redescubierta en los noventa.

Entre los felinos salvajes más desconocidos se encuentra el gato de cabeza plana, un pequeño carnívoro de la península de Malasia, Borneo y Sumatra. Como bien indica su nombre, su cabeza es aplanada, lo que lo diferencia del resto de felinos.

El gato de cabeza plana también es conocido como gato turón, por su semejanza con estos mustélidos. Además, tiene la misma preferencia por el hábitat, pues suele encontrarse en selvas tropicales, áreas pantanosas, marismas, lagos, arroyos, bosques de turberas y bosques ribereños.

El gato de cabeza plana

Sin lugar a dudas, el rasgo más distintivo de este animal es su cabeza plana. La especie presenta un aplanamiento en el cráneo, lo que hace que su perfil parezca más afilado y cilíndrico que el resto de las especies de félidos.

Es un gato pequeño, de unos 30 a 50 centímetros y menos de tres kilogramos de peso. Su grueso pelaje es completamente pardo rojizo, aunque presenta el vientre de color blanco.

Los ojos son más saltones y están más juntos que en los gatos domésticos, casi pegados a la nariz. Esta disposición le proporciona al animal una mejor visión estereoscópica, es decir, mayor capacidad de integrar en una sola imagen tridimensional las imágenes que nos llegan de ambos ojos.

Las mandíbulas son fuertes y estrechas, también adaptadas a la caza de presas acuáticas como peces y ranas. Prueba de esto es la gran longitud de sus caninos, cuya función principal es el desgarre de carne.

Sus habilidades de pesca pueden compararse a su congénere salvaje el gato pescador, aunque no es raro que dentro de su dieta incluya crustáceos, ratones y pequeñas aves.

El gato de cabeza plana también comparte otra característica con esta especie, y es que sus garras no son completamente retráctiles y se pueden apreciar en todo momento. Sus patas están adaptadas al medio semiacuático con dedos palmeados.

Como buen felino, es un animal solitario, de hábitos principalmente nocturnos.

Un gato de cabeza plana.

Una especie en peligro

En la actualidad, el gato de cabeza plana está categorizado como especie en peligro por la IUCN. Sus poblaciones se encuentran en continuo descenso y el número de ejemplares totales no alcanza los 3000 individuos. Vamos más allá, pues a mediados de los años ochenta la especie se consideró extinta, pero fue redescubierta una década después.

La principal causa de amenaza es la destrucción de su entorno, pues más de un 70% de su hábitat original se ha convertido en tierras de cultivo, plantaciones y otros tipos de asentamientos humanos.

La contaminación y la deforestación han degradado y fragmentado el medio del gato de cabeza plana, por lo que la especie ha quedado confinada a pequeños reductos. La caza y la sobrepesca también influyen en la supervivencia de esta especie.

La importancia de conservar a los pequeños carnívoros

El gato de cabeza plana está incluido en el Apéndice I de CITES. Por ello, está completamente protegido en la mayor parte de su área de distribución. La caza y el comercio de esta especie están prohibidos en Indonesia, Malasia y Tailandia.

Este felino no es el único carnívoro en peligro, pues la caza descontrolada y la destrucción del hábitat coloca en una situación delicada a muchos pequeños y grandes carnívoros de las selvas de Asia.

En 2011 se celebró el primer Simposio de Carnívoros de Borneo Malasia que reunió a unas 200 personas para discutir y determinar las necesidades más urgentes para la conservación de los carnívoros de Borneo. Entre las medidas acordadas se encuentran:

  • La mejora de la comunicación entre investigadores, conservacionistas y autoridades gubernamentales.
  • Una recopilación de censos de todos los carnívoros de Borneo y su modelo de distribución actual por especie.
  • El establecimiento de las áreas claves para la protección o manejo sostenible por especie.
  • La identificación de las necesidades de investigación y conservación más urgentes, combinando todos los hallazgos descubiertos por especie. Por ejemplo, el impacto de las plantaciones de palma en el intercambio genético de las poblaciones de gato de cabeza plana y otros carnívoros.
Un gato de cabeza plana que está bebiendo agua.

El planeta Tierra aún puede sorprendernos con el descubrimiento de nuevas especies tan peculiares como el gato de cabeza plana, pero si no frenamos los efectos de la deforestación, contaminación o sustitución de ecosistemas por aprovechamiento humano, es probable que las futuras generaciones pierdan la oportunidad de conocerlas.

  • Modelling the Species Distribution of Flat-Headed Cats (Prionailurus planiceps), an Endangered South-East Asian Small Felid Wilting A, Cord A, Hearn AJ, Hesse D, Mohamed A, et al. (2010) Modelling the Species Distribution of Flat-Headed Cats (Prionailurus planiceps), an Endangered South-East Asian Small Felid. PLOS ONE 5(3): e9612.
  • Wilting, A., Brodie, J., Cheyne, S., Hearn, A., Lynam, A., Mathai, J., McCarthy, J., Meijaard, E., Mohamed, A., Ross, J., Sunarto, S. & Traeholt, C. 2015. Prionailurus planicepsThe IUCN Red List of Threatened Species 2015.