Los perros perciben el estrés de sus tutores

04 Septiembre, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por el biólogo Samuel Sanchez
La existencia de la empatía canina con su tutor no se reduce a un marco especulativo, pues estudios han determinado de forma fehaciente que los perros son capaces de contagiarse del estrés de sus dueños.
 

Que los perros perciben el estrés de sus tutores y otras emociones es algo que todos sospechamos, pues cualquier dueño de un can afirmará que su mascota sabe cuándo está triste o contento. El sonido y las expresiones faciales son un lenguaje universal, por lo que esta comunicación interespecífica no es del todo sorprendente.

Lo que sí que puede causar fascinación es conocer que, además de percibir los estados emocionales de sus dueños, los perros se contagian de ellos y generan respuestas fisiológicas acordes a la situación.

Sobre el estrés y sus bases hormonales

El estrés se define como un sentimiento de tensión física o emocional. Es necesario distinguirlo en dos variantes, una crónica y otra aguda:

  • El estrés agudo es una respuesta fisiológica completamente normal, pues el cuerpo de los seres vivos reacciona liberando ciertas hormonas ante posibles situaciones de peligro.
  • Por otra parte, la variante crónica se manifiesta con signos de alerta y malestar en el cuerpo del paciente incluso si no existe un motivo real para ello. Este tipo de estrés puede durar días, semanas o meses.

Este sentimiento tiene un fundamento hormonal, pues se encuentra claramente asociado a la liberación de adrenalina y cortisol.

La primera hormona aumenta la frecuencia cardíaca y presión arterial, mientras que la segunda mejora el uso de glucosa en el cerebro, aumenta la disponibilidad de sustancias reparadoras de tejidos, altera las respuestas del sistema inmune y reprime un funcionamiento digestivo correcto.

 

Todos estos mecanismos fisiológicos (entre otros muchos) tienen una función clara: desviar recursos para priorizar respuestas de lucha o huida en el individuo. Pero ¿cómo se relacionan estos niveles con el comportamiento de un can y su tutor?

Los perros perciben el estrés de sus tutores.

Los perros perciben el estrés de sus tutores

Un estudio de la revista Nature trató de dilucidar la relación entre el estrés de una serie de perros domésticos con respecto al estado emocional de sus tutores. Para ello, se siguieron los siguientes pasos:

  • Se monitorizaron a 58 parejas de perros y tutores y se midieron los niveles de cortisol tanto de humanos como de canes en dos ocasiones distintas (verano e invierno).
  • Se contrastaron los resultados con rasgos de personalidad de los tutores, así como con el estilo de vida de cada uno de los canes.
  • El experimento muestra una clara correlación entre los niveles de cortisol del perro y el tutor según la época del año y su personalidad.

Por increíble que pueda parecer, los niveles de esta hormona en los canes no venían condicionados por su actividad física, pero sí por el estado emocional de sus tutores.

 

Los dueños que eran más neuróticos, nerviosos y recelosos presentaban mayores niveles de estrés, lo que se traducía en una mayor concentración de cortisol en su mascota canina. Esto evidencia que los perros, además de detectar las emociones de las personas, las hacen suyas.

Este fenómeno se conoce como «contagio emocional» (emotional contagion en inglés) y responde a un mecanismo por el que surge empatía y se comparten emociones entre dos o más individuos, ya sea de forma explícita o implícita.

Debemos recordar que el ser humano es el elemento central de la vida del perro, por lo que el can se ve mucho más influenciado por su tutor que viceversa. Al fin y al cabo, las personas tienen otros círculos sociales más allá del hogar, mientras que los perros solo nos tienen a nosotros.

Más allá de la expresión facial

Aún vamos más lejos, pues diversas fuentes afirman que los perros son capaces de «oler» los cambios hormonales en humanos, lo que explicaría que modifiquen su comportamiento, por ejemplo, cuando se encuentran con una mujer embarazada.

Además de reconocer nuestras expresiones faciales, estos animales pueden percibir los cambios en niveles hormonales tales como la oxitocina, serotonina y dopamina (sustancias producidas en sucesos alegres), por lo que pueden interpretar de forma inequívoca el estado emocional del tutor.

Un perro y una persona abrazándose.
 

Una emoción compartida

Como hemos podido ver, a la hora de hablar de la empatía canina ya no nos movemos en terrenos especulativos. Experimentos han demostrado que, efectivamente, los canes son capaces de percibir las emociones de los tutores mucho más allá de su expresión facial y que además se contagian de ellas.

Por todas estas razones, no debemos de olvidar que el can es un integrante más de la familia que requiere de consideración. Si no se nos ocurre ponernos a gritar delante de un niño pequeño, ¿por qué está normalizado hacerlo en presencia de la mascota?

 

 

 

 

 

 

 

  • Sundman, A. S., Van Poucke, E., Holm, A. C. S., Faresjö, Å., Theodorsson, E., Jensen, P., & Roth, L. S. (2019). Long-term stress levels are synchronized in dogs and their owners. Scientific reports, 9(1), 1-7.
  • Dogs are more in tune with a humans hormone than you think, Huffingtonpost. Recogido a 2 de septiembre en https://www.huffingtonpost.com.au/2016/06/09/dogs-are-more-in-tune-with-a-womans-hormones-than-you-think_a_21392668/