Piel de tilapia para curar a los animales quemados en los incendios del Amazonas

17 Octubre, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por la bióloga Ana Díaz Maqueda
Por primera vez en Brasil, se ha decidido utilizar la piel de tilapia como agente farmacológico para curar a los animales quemados tras los incendios del Pantanal.

El gran incendio del Pantanal brasileño acontecido en septiembre es otra de las grandes tragedias que nos ha traído el 2020. En total han desaparecido más de 2,3 hectáreas del humedal tropical con más biodiversidad del mundo. Esto incluye a miles de animales quemados que, con suerte, esperan curarse en centros de recuperación.

Lo que no esperaban sus cuidadores es que científicos brasileños ofrecieran piel de tilapia para curar a los animales heridos por los incendios. Descubre en las siguientes líneas el porqué de este fascinante fármaco.

Los incendios del Pantanal

En la actualidad, el Pantanal —una llanura aluvial brasileña— está sufriendo una de sus mayores sequías desde hace 47 años, lo cual pudo propiciar los más de 5815 focos de incendio registrados. No obstante, las dudas sobre el gobierno brasileño y sus intereses económicos siguen en el punto de mira. 

Ahora, una de las principales prioridades es curar a los animales que sobrevivieron y, poco a poco, reintroducirlos otra vez en el humedal para que este pueda recobrar su salud. La piel de tilapia juega un papel esencial en este proceso.

¿Por qué se decidió usar piel de tilapia para curar a los animales quemados?

Las crudas imágenes de los animales quemados mientras eran salvados por biólogos de distintas instituciones dieron la vuelta al mundo. Aún así, no necesitaron llegar muy lejos, ya que un grupo de científicos de Brasil contactaron rápidamente con la principal ONG que realiza estos rescates y la recuperación de los animales heridos.

La Dra. Rocha —una de las principales investigadoras junto a otras especialistas— viajó a Cuiabá, donde se encuentra el Hospital Veterinario de la Universidad Federal de Mato Grosso. En este lugar, elegido por la ONG, se llevarían a cabo las aplicaciones de piel de tilapia para curar a los animales quemados.

Las científicas llegaron al lugar cargadas con 130 apósitos de piel de tilapia para curar, al menos, a 40 animales con quemaduras muy graves. ¿Cómo actúa la piel de tilapia? Y lo más importante: ¿de dónde se obtiene?

¿Qué es la piel de tilapia?

La tilapia es un pez muy usado en la gastronomía de muchos países americanos y asiáticos. Es criada en piscifactorías con gran facilidad y sus tasas de producción son espectacularmente altas. Los productores de tilapias donan los restos de la piel de estos animales, que son destinados a los bancos de piel brasileños para uso humano.

Cuando la piel llega, antes de poder ser conservada o utilizada, debe pasar por varios procesos. En primer lugar, se debe proceder a una limpieza profunda, donde se retiran las escamas, el tejido muscular, posibles toxinas y el típico olor a pescado.

Tras esto, la piel se esteriliza para evitar que pueda infectar las heridas, se estira en una prensa para que gane flexibilidad y se corta en tiras de tamaños concretos. 

Como resultado, se consigue una piel muy similar a la de los mamíferos. Este tejido puede almacenarse bajo refrigeración entre dos y cuatro grados centígrados durante un máximo de dos años.

Una tilapia en un acuario.

Beneficios de la piel de tilapia para curar a los animales quemados

En Brasil, el tratamiento habitual para personas o animales quemados es el uso de sulfadiazina de plata. Esta sustancia se utiliza para curar y prevenir infecciones en las pieles quemadas. Aunque suele funcionar bien, el proceso es muy lento y doloroso, ya que conlleva curas diarias y cambios de vendajes.

En otros lugares del mundo— como Estados Unidos o Europa— es muy común el uso de piel humana, la cual es donada por personas fallecidas. Del mismo modo, no son raros los xenotransplantes de tejido, en los que principalmente se usa piel de cerdo.

El mayor inconveniente de estos tipos de pieles es que pueden transmitir enfermedades, ya que todos los donantes son animales mamíferos —compartimos entre nosotros muchos patógenos—. Por ello, utilizar la piel de un pez previene la propagación de patologías infecciosas

Una de las mayores ventajas del uso de la piel de tilapia es que es muy rica en colágeno. Esta proteína es fundamental en la regeneración de la piel quemada, pues favorece la cicatrización y mantiene el grado de humedad justo para que la piel quemada se cure.

Otros de los grandes beneficios del uso de piel de tilapia es que no requiere de cambios diarios de vendajes. Esto reduce el número de curas a una única vez y elimina las molestias causadas. 

Por último, este tejido tiene la capacidad de eliminar el dolor que producen tales heridas. De esta forma, los pacientes pueden hacer vida normal. Además, al quedar adherida de forma natural a la piel del animal, evita la contaminación externa y la pérdida de líquidos por la herida.

Aplicación de la piel de tilapia en animales quemados

El tratamiento que proponen los investigadores de la Universidad Federal de Ceará (UFC) y el Instituto de Apoyo al Quemado (IAQ) es relativamente fácil de llevar a cabo.

En primer lugar, se lavan y desinfectan las zonas quemadas. Tras esto, se aplican directamente las pieles de tilapia sobre las heridas. La gran cantidad de colágeno que contienen hará que se adhieran rápidamente a la piel quemada, y poco a poco, la sanará.

Aunque parezca simple, esta gran innovación ha salvado la vida de muchos de los animales rescatados. Por ejemplo, según cuenta la Dra. Rocha, había un ejemplar de tapir con quemaduras graves por todo el cuerpo. El animal no quería comer, moverse o meterse en el agua.

Este fue uno de los primeros pacientes tratados y, tan solo un día después de la aplicación de la piel, el tapir volvió a meterse en el agua y a hacer una vida prácticamente normal.

Otros casos son más complicados, como el de una serpiente anaconda que tiene tales quemaduras que el músculo ha quedado expuesto. A pesar de ello, la Dra. Rocha no tiene dudas de que el tratamiento también tendrá efectos muy positivos en este caso.

Un erizo terrestre en un incendio.

Tanto para la medicina veterinaria como para la humana, el desarrollo de este innovador xenoinjerto —desarrollado en el año 2016— podrá tener grandes aplicaciones. La siguiente meta es el uso de este tejido para tratar daños en el interior del cuerpo, como las úlceras gástricas, a través de endoscopias.

  • Gargnani, J. (Octubre 2020). Incendios en Brasil: las extraordinarias imágenes de los animales quemados en Pantanal y tratados con piel de tilapia. BBC News. Disponible en: https://www.bbc.com/mundo/noticias-54491422
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  • RFI. (Septiembre 2020). Brasil: arde el Pantanal, el humedal más grande del mundo. France24. Disponible en: https://www.france24.com/es/20200921-incendios-pantanal-brasil-catastrofe-humedal-bolsonaro