¿Por qué tienen jorobas los camellos?

15 Mayo, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por el biólogo Samuel Sanchez
En contra de la creencia popular, los camellos no almacenan agua en sus jorobas. Aquí te mostramos la verdadera función de estas curiosas estructuras.
 

Todos lo habremos escuchado alguna vez: los camellos tienen jorobas para almacenar el agua. Esta afirmación puede sonar creíble, ya que estos simpáticos animales viven en ambientes desérticos donde los recursos hídricos escasean. Aún así, no es cierta. Si quieres saber qué secretos esconden las jorobas de este animal, te animamos a seguir leyendo.

Conociendo al camello

El término camello no hace referencia a una especie concreta, sino a un género de mamíferos englobados en la familia CamelidaeEsta familia abarca tanto a los camellos propiamente dichos como a los dromedarios entre otros géneros. Algunas de sus características generales:

  • Existen actualmente tres especies englobadas en el género Camelus en la tierra, más otras tres que se consideran extintas.
  • Un camello adulto mide 1,85 m a la altura de los hombros y 2,15 m en la joroba.
  • Su esperanza de vida está en torno a los 40 a 50 años.
  • Son animales apacibles, de hábitos desérticos o semidesérticos.
  • Son capaces de beber hasta 200 litros de agua al día.

Estos son algunos de los rasgos más generales de estos simpáticos mamíferos, pero entremos de lleno en la cuestión que nos concierne: ¿para qué sirve su joroba?

Las jorobas de un camello.
 

Una reserva energética

La creencia popular de que las jorobas almacenan agua no está del todo desencaminada, pues si que son estructuras de aprovisionamiento, pero de energía.

Estas extrañas estructuras son, básicamente, montículos de grasa que permiten al animal realizar sus travesías por el desierto sin desfallecer por falta de alimento. La joroba está compuesta de tejido graso, fruto de una mezcla de triglicéridos y fosfolípidos. Al ser tejidos con potencialidad de ser consumidos, las jorobas pueden disminuir o aumentar en volumen a lo largo del tiempo.

  • Un camello que no ha recibido alimento en un tiempo considerable presentará una joroba hacia un costado, con un tamaño reducido.
  • Tras un tiempo nutrido de manera correcta, el animal volverá a almacenar grasa en ella, recuperando su estructura turgente y vertical característica.

Además, la joroba tiene una importante función termorreguladora.

El punto de consumo, el tamaño, y la composición de la joroba varían según la edad del animal, tal y como se muestra en este estudio.

Distribuyendo el calor

Debido a la concentración de grueso tejido en estas estructuras, las jorobas actúan como una suerte de “paraguas” frente al sol abrasador del desierto.

Este tejido aplaca el calor producido por los rayos solares incidentes en las horas más calientes, evitando que este se disemine por todo el cuerpo del animal. Durante la noche, este calor almacenado se reparte de forma equitativa por el cuerpo del camello, ya que las bajas temperaturas nocturnas podrían poner en peligro la termorregulación natural del animal.

 

Entonces, ¿dónde se almacena el agua?

Es normal hacerse esta pregunta tras destapar la verdadera función de la joroba. Hemos dicho previamente que los camellos pueden beber hasta 200 litros de agua de una sentada, ¿qué hacen con ella?

La respuesta se encuentra en las células sanguíneas del animal:

  • Los glóbulos rojos de los camellos tienen forma oval, en contraposición a los de los humanos, que se presentan circulares. Esta forma les permite una mayor elasticidad y facilidad para el cambio de forma.
  • Si un camello deshidratado se encuentra con una fuente de agua, sus glóbulos rojos pueden aumentar hasta dos veces su tamaño para albergar la mayor cantidad de agua posible.
  • Estos glóbulos se encargan de liberar sistemáticamente el agua almacenada a medida que su cuerpo pierde fluidos.

Además de ello, los glóbulos rojos ovalados circulan de manera más sencilla por el torrente sanguíneo, lo que hace que se transporten más eficazmente incluso en momentos de alta coagulación de sangre, que sucede típicamente durante la deshidratación.

Cuánto bebe un camello de una vez

Cuestión de estrategias

Como hemos podido observar, la supervivencia en ambientes de condiciones extremas requiere de fascinantes mecanismos adaptativos: desde el almacenamiento de energía a la disipación de calor y absorción desmesurada de agua.

 

Este es un claro ejemplo de la inclemente selección natural en los animales salvajes. Solo los más aptos y adecuados al medio sobreviven, pasando estos carácteres a las futuras generaciones.

 

  • Effects of age on fatty acid composition of the hump and abdomen depot fats of the Arabian camel (Camelus dromedarius), ScienceDirect. Recogido a día 14 de mayo en sciencedirect.com/science/article/abs/pii/S0309174001002546.
  • ¿Por qué los camellos tienen joroba?, Vix. Recogido a día 14 de mayo en https://www.vix.com/es/btg/curiosidades/4244/por-que-los-camellos-tienen-joroba.
  • Do camels store water in their humps? Enciclopedia británica. Recogido a 14 de mayo en https://www.britannica.com/story/do-camels-store-water-in-their-humps.