Visón europeo: un mamífero en peligro crítico

04 Septiembre, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por la bióloga Silvia Conde
El visón europeo se ve gravemente amenazado por la presencia de una especie invasora, el visón americano.

El visón europeo (Mustela lutreola) es una especie en peligro crítico de extinción y uno de los pequeños mamíferos más amenazados en Europa.

La pérdida de hábitat, la caza descontrolada y, sobretodo, la invasión de un competidor dominante, el visón americano, son los principales factores que contribuyen a su desaparición.

¿Cómo distinguir al visón europeo?

Una de las dificultades de la conservación del visón europeo es la competencia con el visón americano, una especie introducida por su interés peletero hace casi un siglo en Europa.

Son animales muy parecidos, ambos de la misma familia y con un aspecto y comportamiento similar. Sin embargo, algunos rasgos nos ayudan a diferenciarlos entre ellos. El visón europeo presenta los siguientes atributos diferenciales:

  • Menor tamaño.
  • Pelaje más claro. El pelaje del visón europeo es de color marrón chocolate, algo más claro que su pariente americano.
  • Manchas blancas en la barbilla y a ambos lado del hocico.

Además de estas diferencias morfológicas, podemos encontrar algunas en el comportamiento. El visón americano es más agresivo y es una especie menos exigente con su hábitat, pues se adapta con facilidad a cualquier tipo de entorno acuático y tiene mayor capacidad reproductora.

Diferencia entre visón americano y europeo.
Fuente: Gobierno de España

Causas de desaparición del visón europeo

Son tres los principales factores de la desaparición de esta especie y las actuaciones sobre cada uno de estos puntos conforman las estrategias más eficaces para su conservación.

1. Competencia con el visón americano

El visón americano es otro mustélido de pequeño tamaño procedente de Norteamérica. Se comenzó a criar en cautividad en Canadá y Estados Unidos a finales del siglo XIX para comerciar con su piel.

Su éxito fue tal que el negocio se trasladó a Europa en 1920, donde se construyeron granjas peleteras que rápidamente se fueron expandiendo.

El resultado fue, años después, la existencia de diferentes poblaciones asilvestradas en el medio natural, fruto de escapes, continuados por medidas de seguridad insuficientes, fugas masivas por accidentes, abandono de la actividad peletera y liberaciones masivas provocadas por campañas animalistas.

Las consecuencias de la introducción del visón americano fueron muy negativas sobre el medio ambiente y las especies autóctonas.

Su gran adaptabilidad y su capacidad reproductora lo convierte en un competidor muy fuerte para otros mustélidos, especialmente para el visón europeo, que tiene que luchar por el mismo territorio y recursos.

2. Fragmentación de la población

El visón europeo ya ha desaparecido del 90 % de su área de distribución original en Europa y las poblaciones que aún permanecen están aisladas entre sí.

La población occidental (franco-española) está incomunicada con la oriental (delta del Danubio y Rusia) y, a su vez, en la parte occidental las poblaciones españolas y francesas también se encuentran aisladas.

El aislamiento genético implica una gran pérdida de la biodiversidad que convierte al visón europeo en una especie aún más frágil. Uno de los objetivos de la cría en cautividad es precisamente el intercambio de ejemplares para aumentar la variabilidad genética.

3. Destrucción del hábitat

El visón europeo es un animal especialista que se desarrolla en unas condiciones ambientales concretas. Suele preferir las zonas de ribera ancha, densa cobertura vegetal y agua de buena calidad, de corriente lenta o moderada. Los ecosistemas fluviales son unos de los más afectados por acción humana.

La alteración de los cauces y márgenes de los ríos, la destrucción de la vegetación de ribera, la explotación de los acuíferos, la destrucción del agua y la construcción de barreras arquitectónicas que modifican el régimen natural del río son las causas más comunes de la pérdida de estos ecosistemas.

Estrategias de conservación del visón europeo

Las estrategias de conservación están diseñadas para combatir los puntos anteriores. Actualmente, existen diferentes programas de conservación por toda Europa para salvar a esta especie de la extinción. Te los contamos.

1. Censo de las poblaciones

Conocer la situación en el campo de los visones europeos en libertad es fundamental para realizar una valoración de la especie. La captura y recaptura y el seguimiento es fundamental para obtener datos reales.

También es importante conocer la densidad de las poblaciones americanas para ver si las estrategias de gestión de especies invasoras funcionan.

2. La cría en cautividad y reintroducción

El visón europeo se encuentra actualmente dentro del marco del programa de conservación ex situ EPP (European Endangered Species Program), que sirve como fuente de proyectos de reintroducción en países como Estonia, Alemania, Francia y España.

Uno de los principales problemas que dificultan la cría en cautividad del visón europeo es la postura del macho. Al emparejarlo con la hembra en la época de celo este se muestra desinteresado, huye de la hembra, o como se ha dado en algunos casos, puede comportarse de forma agresiva.

Aún no hay muchos estudios que verifiquen qué factores hacen diferentes a los machos en cautividad de los silvestres, pero las experiencias en otros centros con animales la misma familia como la marta (Martes martes) apuntan a que el aprendizaje del animal, su edad o la competencia con otros machos pueden influenciar en el éxito de las cópulas.

3. Prevención de la expansión del visón americano y conservación del hábitat

Para frenar su expansión, es necesario un control de la población del visón americano y evitar la creación de nuevas granjas peleteras, que suponen un gran riesgo para su pariente europeo.

Un ejemplar de visón europeo.

También es muy urgente la puesta en marcha de medidas de protección y restauración de los ecosistemas fluviales, reforzando la conectividad entre las áreas donde habita la especie para mejorar el intercambio genético. Además, la conservación de los ríos es beneficiosa para otras especies en peligro.

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  • Mapama. Estrategia de control, gestión y erradicación del visón americano (Neovison vison) en España, 2013.
  • WWF. Salvemos al visón europeo. El mamífero más amenazado de España, 2017.