Ils trouvent le plus grand requin lumineux du monde

La bioluminescence est un phénomène aussi spectaculaire que rare, à travers lequel les animaux sont capables de produire leur propre lumière.
Ils trouvent le plus grand requin lumineux du monde

Dernière mise à jour : 16 mars, 2021

Une nouvelle étude scientifique publiée dans Frontiers in Marine Science a décrit comment trois espèces de requins sont capables d’émettre leur propre lumière. L’un d’eux, le Dalatias licha, est le plus grand requin lumineux du monde.

D’une longueur de 1,80 mètre, cet animal est non seulement le plus grand requin, mais aussi le plus grand vertébré avec cette capacité, que l’on appelle bioluminescence. Avec les 2 autres espèces – Etmopterus lucifer et Etmopterus granulosus – ce requin peut être trouvé dans les océans entourant la Nouvelle-Zélande.

Si vous souhaitez en savoir plus sur cet animal fascinant, nous vous invitons à poursuivre votre lecture. Nous vous expliquons ici comment il produit de la lumière et nous vous parlons de la bioluminescence en général.

La bioluminescence dans le règne animal

La bioluminescence est un phénomène très rare en milieu terrestre. Seuls certains invertébrés ont cette capacité, la grande majorité d’entre eux étant des arthropodes. Les plus célèbres sont les lucioles, un terme qui comprend plusieurs espèces d’insectes capables d’émettre de la lumière à travers l’abdomen.

Au contraire, ce phénomène est répandu dans le milieu marin. Bien que la grande majorité des animaux bioluminescents soient des invertébrés, il existe un grand nombre de vertébrés aquatiques lumineux.

Fait intéressant, le nombre d’animaux bioluminescents augmente à mesure que l’on descend dans les océans. La plupart de ces êtres vivants se trouvent dans des eaux très profondes, où la lumière du soleil n’atteint pas.

Dans ces zones, en outre, les capacités légères des animaux sont beaucoup plus développées. Ils jouent un rôle central dans son écologie et sont utilisés pour la communication, le camouflage, la chasse et bien d’autres fonctions.

Plus d’un requin lumineux

Les requins sont normalement associés à d’énormes super prédateurs qui se cachent sous la surface de l’océan. Cependant, ce n’est qu’une petite fraction de sa biodiversité. Ces animaux existent depuis des millions d’années et ont su s’adapter et coloniser des milieux aquatiques très différents.

En fait, 2/3 des requins mesurent moins d’un mètre de long et seulement 20 % des espèces dépassent 1 mètre 30 de long. De plus, plus de la moitié des requins vivent à plus de 200 mètres de profondeur.

La plupart vivent entre 200 et 1000 mètres de profondeur, dans la zone crépusculaire ou mésopélagique. Un peu de lumière pénètre encore dans cet intervalle, mais si peu que la photosynthèse n’est pas possible. Pour l’œil humain, la zone crépusculaire est complètement sombre.

C’est précisément là que l’on peut trouver des requins bioluminescents. Ils appartiennent à trois familles différentesDalatiidae, Etmopteridae et Somniosidae – qui représentent 57 des 540 espèces de requins connues. On trouve les spécimens de ces taxons dans les eaux profondes de la planète entière.

Les dents du requin lumineux.

À quoi ressemble le requin lumineux Dalatias licha ?

L’apparence du Dalatias licha est très différente de celle des Elasmobranchii. C’est aussi le cas avec d’autres espèces de requin lumineux.

Son corps est long et fin. Ses nageoires et sa queue sont petites et émoussées. Sa tête est petite, avec un museau court et arrondi et de grands yeux adaptés à la pénombre.

Les dents sont différentes dans la mâchoire supérieure et inférieure. Les dents supérieures sont petites, fines et en forme de pointes, tandis que les dents inférieures sont grandes, triangulaires et forment une surface coupante continue.

Cette dentition est adaptée pour déchirer des morceaux de viande d’animaux plus gros, comme le fait le squalelet féroce. Ainsi que pour s’attaquer à d’autres requins, poissons, céphalopodes et crustacés.

Sa coloration est uniforme et varie du brun foncé au gris ou au noir. Bien que la taille de ce requin ne puisse être comparée à celle des géants comme le requin blanc ou le requin du Groenland, son 1,80 mètre de long le rend impressionant aux côtés du reste des requins lumineux qui n’atteignent généralement pas les 60 centimètres.

Comment cet animal produit-il de la lumière ?

La peau du D. licha est recouverte de photophores. Il s’agit de petits organes avec une structure étonnamment similaire à celle d’un œil, puisqu’ils ont un iris, un cristallin, une couche pigmentée et une cellule produisant de la lumière : le photocyte.

Grâce à ces organes, le requin lumineux est capable de produire une lumière bleu-vert particulièrement intense dans la partie ventrale de l’animal, où il y a une plus grande concentration de photophores. Il semble alors que la bioluminescence a pour but de lui permettre de se camoufler.

Vue d’en bas, la silhouette illuminée du requin l’aiderait à disparaître, correspondant à la lumière provenant de la surface. Cela pourrait également servir à éclairer les fonds marins à la recherche de proies.

À ce jour, le mécanisme que ces chondrichtyens utilisent pour générer de la lumière est inconnu, car la luciférine et la luciférase, les molécules qui en sont responsables, n’ont pas été retrouvées chez d’autres animaux, ni chez les bactéries qui pourraient la produire.

Malgré cela, cette nouvelle étude a prouvé que l’hormone mélatonine est impliquée dans le contrôle de la lumière. Chez l’homme, cette hormone régule les cycles de sommeil et le développement.

Un dessin d'un requin lumineux.

Les créatures des profondeurs de l’océan vivent dans un environnement très différent de celui des humains. Elles sont donc souvent négligées. Ils ne sont pas moins fascinants pour cette raison ; elles cachent encore de nombreux mystères pour la science.

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