L'origine de la tortue

Quelle est l'origine des tortues ? L'évolution de ce curieux reptile recèle quelques secrets et surprises.
L'origine de la tortue

Dernière mise à jour : 31 mai, 2021

Les tortues font partie des reptiles les plus intéressants et ont acquis une grande popularité en tant qu’animaux de compagnie. Malgré leur comportement qui suggère trop de tranquillité et une certaine monotonie, la vérité est que l’histoire et l’origine de la tortue sont extraordinaires lorsque l’on entreprend de les connaître.

Nous vous invitons ici à découvrir les changements étonnants que les tortues ont subis au cours des siècles où elles ont habité notre planète. Poursuivez donc votre lecture !

L’origine des premiers reptiles de notre planète

Les reptiles comprennent certaines des espèces les plus anciennes à avoir survécu sur la planète Terre. Parmi eux se trouve un type très particulier de tortue originaire du continent américain, populairement connu sous le nom de « tortue caïman ».

Les « premiers reptiles » sont apparus au début de la période carbonifère, il y a environ 300 millions d’années. Selon la plupart des zoologistes, cette ancienne famille d’animaux appelée Captorhinomorphs sont les ancêtres de tous les reptiles que nous connaissons aujourd’hui.

Les captorhinomorphes avaient un corps semblable aux petits lézards actuels. De plus, ils ont montré des changements significatifs par rapport aux amphibiens labyrinthiques à partir desquels ils ont évolué, en particulier au niveau des proportions et des caractéristiques du crâne.

Le crâne de ces « premiers reptiles » présentait une muqueuse osseuse complète au niveau de leurs pommettes. C’est pourquoi ils sont considérés comme des anapsides.

L’origine de la tortue : évolution depuis les anapsides

L’évolution des tortues est un cas très particulier, même dans le domaine de l’histoire évolutive des reptiles. Leur évolution à partir des anapsides a comprend des changements uniques qui n’ont pas été observés dans le processus d’évolution d’autres espèces de reptiles.

En raison de ces changements, les tortues ont une apparence très particulière. En effet, elles ne ressemblent à aucun autre animal vivant à la surface de la Terre.

L’une des grandes curiosités de l’histoire de la tortue est que, contrairement à la croyance populaire, c’était à l’ origine un animal terrestre. L’histoire évolutive des reptiles indique qu’il a fallu environ 100 millions d’années à certaines tortues pour évoluer de manière à s’adapter au milieu aquatique.

Certains des animaux éteints.

L’origine de la tortue : le premier spécimen

Le premier animal directement lié aux tortues actuelles est l’Eunotosaurus. Ce reptile éteint a été le premier à développer l’élargissement des côtes, une caractéristique essentielle pour le processus de respiration et de ventilation du corps de l’animal.

En pratique, ce n’est qu’après la naissance des Pappochelys qu’il a été possible d’observer une structure similaire au plastron des tortues actuelles. Cette structure primitive portait le nom de gastralium et sa fonction principale était de protéger les organes vitaux de l’individu.

Ainsi, l’évolution des tortues a inclus un double processus adaptatif. Cmme tous les reptiles, elles sont issues des amphibiens, et ont ensuite subi de nouveaux changements morphologiques et comportementaux pour revenir à la vie sous l’eau.

Les premières tortues à habiter notre planète

Le premier représentant des tortues dont nous connaissons l’existence s’appelle Odontochelys. Cette espèce est née en Asie du Sud pendant la période du Trias, il y a environ 220 millions d’années. C’était un animal aquatique dont le plastron – la partie inférieure de la coquille – était déjà bien formé; son dos avait encore des traits primitifs.

Environ 10 millions d’années plus tard, toujours pendant le Trias et en Eurasie, la deuxième tortue connue sous le nom de Proganochelys a vu le jour. Bien qu’il s’agisse également d’une espèce primitive, sa carapace ressemblait déjà à celle des tortues actuelles.

Le cou et les membres de ce deuxième spécimen n’étaient pas encore rétractables, puisqu’ils étaient couverts d’épines. Il possédait qui plus est des dents sur son palais. Selon les preuves trouvées, les tortues pourraient être l’un des reptiles les plus anciens du monde ; elles seraient même apparues avant les serpents et les lézards.

Une espèce de tortue au sens de la convention CITES.

La classification controversée des tortues

La taxonomie peut sembler une science très exacte à ceux qui ne sont pas directement impliqués dans son étude. Cependant, la classification des tortues a suscité de vifs débats qui, à ce jour, ne font pas consensus dans la communauté scientifique.

Pendant de nombreuses années, les herpétologues semblaient convenir que ces reptiles appartenaient aux anapsides. Mais en 201, le biologiste Gabe S. Bever a mené une étude détaillée sur le crâne d’une tortue primitive ( Eunotosaurus africanus ); ce rapport a montré que les tortues appartiennent en fait à la sous-classe des diapsides.

L’évolution et l’origine de la tortue peuvent encore renfermer de nombreux mystères. Des mystères que nous espérons découvrir grâce aux progrès de la science et de la technologie.

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