개의 방향 감각에 관하여

15 12월, 2019
개는 인간에 비해 훨씬 뛰어난 감각을 가지고 있다. 그리고 보호자와 반려동물 사이에 유대감이 깊을수록 개들의 방향 감각에 큰 영향을 끼칠 수 있다. 그리고 그 뛰어난 방향 감각은 아무리 멀리 있어도 집을 찾아올 수 있도록 하는 데 도움이 된다.

개의 방향 감각에 대해서는 아직 밝혀지지 않은 것들이 많이 있다. 역사적으로 기억되는 개의 방향 감각에 얽힌 전설 같은 이야기들이 있다. 전설처럼 들리는 것은 어쩌면 해당 능력에 대한 논리적인 설명이 부족하기 때문일 수 있다. 하지만 개를 연구하는 전문가들은 이 부분을 확실히 밝히기 위한 노력을 계속하고 있다.

아직 확실한 이론이 성립되지 않았지만 기술과 과학의 발달 덕분에 개의 방향 감각에 대해 많은 사실들을 알게 되었다. 이제부터 개들이 가지고 있는 이 놀라운 방향 감각에 대한 가장 주요한 가설을 알아보도록 하자.

동물들이 가지고 있는 방향 감각

개의 방향 감각에 대해서 좀 더 잘 이해하기 위해서는 일단 해당 능력이 뛰어난 다른 동물들에 대해서 알아보는 것이 좋다. 새들의 비행 감각을 예로 들 수 있다. 새들은 뛰어난 비행 감각을 가지고 있어 매우 먼 거리 이동이 가능하고 언제나 최초의 장소로 되돌아올 수 있다. 

과학자들은 전세계 각지에서 새들의 방향 감각에 관한 연구를 진행해왔다. 그리고 새들의 행동을 관찰하기 위해 “원래 서식지”에서 수 천 킬로미터 떨어진 곳에 새를 풀어놓는 실험들이 다수 진행되었다. 

그리고 그 결과는 언제나 며칠 또는 몇 주가 걸려도 새들이 다시 자신의 서식지 또는 원래 있었던 장소로 되돌아왔다는 것이다.

몇몇 연구에 의하면 새들은 잠시 동안의 방향 감각 상실을 경험해도 다시 제대로 방향 감각을 회복할 수 있는 것으로 드러났다. 따라서 이들은 잠시 길을 잃어도 방향 감각을 이용해 다시 원래 길로 되돌아갈 수 있는 것이다.

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새들의 엄청난 방향 감각을 어떻게 설명할 수 있을까?

현재로써 과학계는 어쩌면 상호 보완 가능한 2가지 이론을 내놓고 있다. 첫 번째는 새들이 시간과 공간을 감지하는 감각을 사용한다는 것이다. 

새들은 시각을 사용해서 산, 절벽 또는 정글을 알아볼 수 있고 그러한 정보가 올바른 방향으로 나아갈 수 있도록 도와준다. 또한, 장거리 이동 중 청각을 이용해서 주변 환경의 자극들을 인식할 수 있다. “신호”를 수집해 올바른 방향으로 나아갈 수 있다는 의미이다. 그래서 이들은 자신이 언제 목적지에 도착할 것인지도 알 수 있다. 

다수의 전문가들에 의하면 새들은 관성 항법과 같은 것을 가지고 있다. 이들은 자신의 목적지로 돌아가기 위해 어떤 방향으로 이동해야 하는지 알 수 있다. 방향을 바꿔야 할 때에도 마찬가지이다. 이것이 바로 임시적인 방해 또는 방향 상실이 이들의 방향 감각 능력에 아무런 영향을 끼치지 않는 이유일 수도 있다.

과학자들은 철새들이 자기 나침판과 매우 유사한 눈을 가지고 있다는 것을 발견했다. 이들의 망막은 양극으로 빛을 잡을 수 있다. 그로 인해 매우 특별한 항해 체계를 사용할 수 있는 것이다.

새들은 태양의 움직임과 별과 달의 위치를 항해에 이용한다. 이것은 새들이 자신의 목적지에 도달하기 위해 어떻게 비행해야 할지 아는 데 도움이 된다. 

개의 방향 감각에 대해 알아야 할 것

개의 방향 감각에 대해서는 앞서 언급한 것과 다소 유사한 2가지 주요한 가설들이 있다.

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이 강력한 감각은 개들이 좀 더 쉽게 자신의 환경을 파악하고 그 안에 사소한 변화도 감지할 수 있도록 해준다. 매우 뛰어난 청각과 극도로 발달한 후각으로 인해 주요 지형을 알아볼 수 있는 것은 물론 집으로 가기 위한 흔적을 쫓을 수 있다. 

또한, 크립토크롬 1 분자가 개의 망막에서 발견되었다. 이것은 철새의 눈에 있는 것과 같은 것이다. 이 분자는 자기장 수용과 연관이 있다. 눈에 이 분자가 있으면 동물들은 지구의 자기장을 통해 자신의 현재 시간과 있는 장소를 알 수 있다.

개의 방향 감각에 중요한 정서적인 유대감

앞서 언급한 것처럼 과학자들은 개들이 정적 강화를 얼마나 잘 받아들이는지에 대해 강조했다. 개는 인정과 보상이라는 체계를 통해 여러 능력을 배우고 기억할 수 있다.

물론 개의 정적 강화는 단순히 간식이나 보상을 주는 것을 말하는 것이 아니다. 그보다 복잡한 무언가가 있다.

이 방법론의 중심은 가르치고 배우는 주체 사이의 관계도 연관이 있다. 이러한 경험의 교환은 훈련 중 보호자와 반려견 모두에게 도움이 된다.