레이첼 카슨이 그레타 툰베리에게 영감을 주었을까

06 10월, 2020
<침묵의 봄>은 시간의 과학적 풍경이 진화하는 모습을 다룬 소설이다. 그리고 이 소설은 자연 환경에 미치는 살충제의 효과를 공식적으로 언급한 최초의 발언이었다.

레이첼 카슨은 생물학자이자 작가로 역사상 가장 위대한 환경 보호 운동가 중 한 명이었다. 살충제의 위험을 알린 그녀의 혁신적인 업적은 현대 환경 운동의 시초가 되었다. 레이첼 카슨이 오늘날 현대 환경 보호주의의 “어머니”로 여겨지는 이유에 대해서 알아보도록 하자.

레이첼 카슨이 쓴 책은 미국 대중들의 환경에 대한 인식을 높여주었고 화학적 파괴를 반대하는 환경 보호 장치를 마련하는 전례없는 국가적 노력이 시작되는 데 큰 도움이 되었다. 그녀가 이토록 놀라운 영향력을 행사할 수 있었던 것은 명확하고 이해하기 쉬운 언어의 사용 덕분일 것이다. 일반 독자들도 쉽게 이해할 수 있는 글이었기 때문이다.

레이첼 카슨의 어린 시절, 교육 그리고 가족 환경

레이첼 카슨은 1907년 5월 27일 미국 펜실베이니아주 스프링데일의 한 농장에서 태어났다. 그녀는 3남매 중 막내였다.

자연에 대한 그녀의 애정은 그녀의 어머니로부터 물려받은 것이었다. 그녀가 만 10세에 아동 잡지의 정식 작가가 된 것 또한 바로 자연을 사랑하는 그녀의 열정 때문이었다. 

레이첼 카슨은 1929년 펜실베이니아 여자 대학교(현 채텀대학교)를 우등으로 졸업했다. 그다음, 마사추세츠 주의 우즈 홀 (Woods Hole)에 소재한 해양연구소에서 학업을 이어갔다. 그리고 1932년 존스 홉킨스 대학에서 동물학 석사 학위를 받았다.

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하지만 경제적 어려움으로 인해 박사 학위를 포기하고 어머니를 부양해야 했으며 그런 와중에 부모를 잃은 2명의 조카들까지 돌보게 되었다. 1957년 초 조카 중 한명이 사망했을 때 레이첼 카슨은 죽은 조카의 아들을 자신의 아이로 입양했다. 그리고 노모를 돌보기 위해 메릴랜드주의 실버 스프링으로 이사했다.

레이첼 카슨이 일을 시작한 계기와 업적

공무원 시험에서 모든 지원자들을 제친 레이첼 카슨은 1936년 미국 수산부에 기용된 두 번째 여성 공무원이 되었다.

그녀는 15년 동안 해당 직업에 몸 담으며 대중을 위해 다양한 팜플렛과 자료들을 작성했다. 이후 미국 어류 및 야생 동물에 관련한 모든 홍보를 담당하는 편집장으로 승진되었다. 

이때, 그녀는 해양 생명에 관련한 몇 권의 유명한 저서를 집필하기도 했다. 여기에는 <해풍 속에서(Under the Sea Wind, 1941년)>, <우리를 둘러싼 바다>(1951년)이 포함되어 있다. <우리를 둘러싼 바다>는 <뉴요커>지에 시리즈로 연재되었고 전 세계적으로 판매되기도 했다.

이 책은 바다의 전기로 이루어져 있다. 레이첼 카슨이 매우 빠른 시간 안에 자연주의적이고 과학적 작가로 명성을 얻기 시작한 것은 그녀의 글이 대중이 이해하기 쉬운 글이었기 때문이다. 

그녀는 과학 저서로 미국에서 구겐하임 펠로십을 수상한다. 그 뿐 아니라 성공적인 책 판매 성적 덕분에 경제적 독립이 가능해졌다. 그로 인해 그녀는 공무원직을 사임하고 책 집필에 집중하기 위해 1953년 메인주의 사우스포트 아일랜드로 이사한다.

“그다음, 이상하고 어두운 그림자가 그 지역을 엄습하고 모든 것이 변화하기 시작했다 (…) 이상한 정적이었다. 어디서나 볼 수 있는 몇 마리되지 않는 새들은 빈사 상태였다. 이 새들은 격렬하게 떨었고 날지 못했다. 이것은 소리 없는 봄이었다.”

– <침묵의 봄> 중

레이첼 카슨이 남긴 최고의 업적

‘침묵의 봄’은 전쟁이나 폭력을 다루지 않고 사람들의 생각의 방향을 바꾼 역사에 남을만한 몇 안되는 명작 중 하나이다.

이 책은 주로 생태계에 끼치는 살충제의 영향을 다루고 있다. 그중 4개의 장에서 암과 살충제의 관련성을 포함한 인간에게 미치는 영향을 자세하게 서술하고 있다.

책을 통해 이 부끄러움 많은 작가는 농경 과학자와 정부의 방식에 도전한 것이다. 그리고 자연 세계에 대한 사람들의 시선을 바꿀 수 있었다.

화학적 살충제의 위험을 나열한 그녀의 책은 DDT와 기타 살충제의 국가적 사용 금지를 이끌어냈다. 또한, 그녀의 노력은 결과적으로 미국 환경 보호청의 설립으로 이어지게 되는 움직임의 기폭제가 되었다.

화학물 제조업계는 그녀가 잘못된 정보를 퍼트린다고 주장했다. 화학물 제조업체들은 그녀의 주장의 신빙성을 떨어뜨리기 위해 노력했고 그녀를 공산주의자라고 부르며 그녀가 히스테리를 부리고 있다고 주장했다. 

1963년 레이첼 카슨은 인간의 건강과 환경 보호를 위한 새로운 법률 지정을 위해 의회에서 증언을 하기도 했다.

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<침묵의 봄>은 20세기 가장 중요한 과학 서적 중 하나이다. 그녀의 책을 읽으면 생명에 대한 그녀의 숭배를 쉽게 느낄 수 있다.

숨겨진 사랑?

1955년 그녀는 도로시 프리맨과 처음으로 인연을 맺게 되었다. 외부의 시선으로 봤을 때 이 두 여성은 단순히 친한 친구로 보였다. 당시 50대였던 도로시 프리맨은 결혼해서 자녀들도 있었고 두 사람의 관계를 숨기기 위해 노력했다.

이들이 주고 받은 편지 중 상당 수가 레이첼 카슨의 사망 직후 파기되었지만 아직 남은 것들이 도로시 프리맨의 손녀딸에 의해 1995년 대중에게 공개되었다. 그리고 이 편지들은 <레이첼로부터: 레이첼 카슨과 도로시 프리맨의 편지, 1952-1964: 놀라운 우정의 이야기(Always, Rachel: The Letters of Rachel Carson and Dorothy Freeman, 1952-1964: The Story of a Remarkable Friendship)>라는 제목으로 출간되었다.

레이첼 카슨의 업적과 유방암

유방암을 앓게 된 레이첼 카슨은 책을 출판하고 2년 후에 사망했다. 그리고 1980년 이미 사망한 이후에 대통령 훈장을 수상했다. 그녀가 살던 집들은 국가적 유적지로 취급되었고 현재까지 수여되는 다수의 상들이 그녀의 이름을 따서 만들어졌다.

그녀가 죽은지 7년이 지난 1970년, 미국 의회는 미국 환경보호청을 만들었다. 이것은 <침묵의 봄>으로 인해 시작된 환경 운동의 직접적 결과였다. 

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그리고 2년이 지난 1972년 정부는 DDT의 사용을 전면적으로 금지했다. 이것은 미국의 국가 상징 동물인 대머리 독수리를 비롯한 다수의 조류를 멸종으로 이끈 살충제였다.

삶의 아름다움과 온전함에 대한 그녀의 증언은 지금까지도 자연계와 그 속에 살고 있는 모든 생명을 보호해야 한다는 생각을 가진 새로운 세대에게 영감을 주고 있다. 레이첼 카슨이 그레타 툰베리 같은 젊은 환경 보호 활동가에게 영감을 준 다수의 인물 중 하나일 수 있다고 생각하는 사람이 많은 이유는 바로 이 때문이다.