극피 동물은 무엇일까

19 1월, 2021
극피 동물은 매우 신기한 해양 생명체이다. 거칠고 밝은 색의 피부색, 독특한 생김새가 매력적이며 오랜 세월 동안 과학계의 관심을 받아왔다.

극피 동물은 해양 무척추동물에 속한다. 이 무리에는 지구상 가장 유명한 몇몇 해양 생명체들이 포함되어 있다. 성게, 불가사리, 바다나리 등이 그들이다.

극피 동물이라는 이름은 말 그대로 “가시 있는 피부”라는 의미이다. 이 무리에 속한 모든 생명체가 다 가시를 가지고 있는 것은 아니지만 대부분이 매우 거친 피부를 가지고 있다. 그중에는 독성 가시를 가진 종류도 있는데 이들은 포식자를 마주했을 때 방어 기제로 독성 가시를 이용하기도 한다

극피 동물에 외골격이 존재한다고 오해하는 사람들이 많다. 하지만 보통 사람들에게 보이는 구조, 보호와 단단함을 제공하는 그 모양새는 사실 외부 골격이 아니다. 탄산칼슘 판으로 이루어진 것으로 가시 유무와 관계 없이 얇은 피부 층으로 덮여 있는 것이다. 판은 피부 바로 아래층에 자리하고 있으므로 정확하게 구분하자면 이들은 내골격을 가지고 있는 것이다. 

표피는 색소 세포를 포함하고 있으므로 극피 동물은 특유의 밝은 색깔을 가지고 있다.

무척추동물에 속하는 극피 동물은 다수의 특이점을 가지고 있다. 극피 동물에 관한 6가지 흥미로운 사실을 알아보도록 하자.

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극피 동물은 어떤 특징을 가지고 있을까?

1. 방사 대칭

5방 사상 대칭은 몸이 5개의 동일한 부분으로 이루어진 동물을 칭하는 이름이다. 각각의 부분이 동일한 내부 기관을 가지고 있고 하나의 중앙 지점에서부터 퍼져나온다. 이 특징은 성체 극피 동물에서만 발견할 수 있다.

외부적으로 다섯 부분으로 나뉘지는 않았지만 그럼에도 내부 기관은 대칭을 이루고 있는 종류도 있다.

극피 동물은 무엇일까

2. 신체 일부를 재생할 수 있다

극피 동물에 대한 놀라운 사실 중 하나는 신체 일부를 재생할 수 있는 놀라운 능력이다. 신체 내부 기관이나 신체 외부 모두 가능하다. 외부 신체의 일부를 잃는 경우, 대부분의 극피 동물은 상처가 치유된 이후 잃어버린 신체 부위를 점차적으로 재생시킬 수 있다.

심지어 번식을 위해 재생 능력을 활용하는 품종들도 있다. 이런 경우, 의도적으로 몸을 반으로 나눈다. 반으로 나뉜 신체는 부족한 부분을 채우기 위한 재생을 시작하고 그러면 완벽하게 새로운 2개의 생명체가 태어나는 것이다.

3. 혈액이 없다

극피 동물은 혈액 또는 심장이 없다. 대신, 이 독특한 생명체만 가진 매우 특별한 기관이 하나 있다. 수분관 기능이 있어 산소를 신체 주요 기관에 전달하는 것이다. 이 유압 기관은 관족 또는 대수층 기관으로 알려져 있다. 

이 기관은 몸 전체에 바닷물을 전달하는 수로로 이루어져 있다. 이 수로는 극피 동물의 발에 있고 관족이라는 이름으로 알려져 있다. 이 발의 끝부분에는 작은 흡입 기관들이 달려있다.

이 발은 매우 다양하게 활용되는데 공기 교환, 먹잇감 섭취, 움직임, 외부적 자극 감지 등의 기능을 한다. 이 기관은 외부쪽으로 열리는 것이 보통인데 이 열리는 부분은 다공체이고 입과 연결되어 있다.

4. 발을 통해 호흡한다

일반적으로 극피 동물은 관족을 통해 바닷물을 들이마시며 호흡한다. 이 관족은 몸 전체에 산소화된 물을 전달한다. 피부를 통해 주변의 공기를 교환할 수도 있다.

5. 위장을 입 바깥으로 꺼내 먹잇감을 섭취하는 종류도 있다

식습관은 품종에 따라 매우 다를 수 있다. 일반적으로 극피 동물은 입, 식도, 위장, 장이 있다. 그리고 항문이 있는 종류도 있고 없을 수도 있다. 신기하게도 불가사리는 위장을 입 바깥까지 꺼내 먹잇감을 섭취한다. 

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극피 동물은 무엇일까

불가사리를 포함한 대부분의 극피 동물은 먹잇감으로 조개를 선호한다. 관족을 이용해서 조개를 꽉 잡고 껍질을 비틀어 연다. 그런 다음 위장을 바깥으로 꺼내 열린 조개 안으로 넣고 내용물이 다 분해되도록 위액을 분비한다. 그런 다음 다시 액체화된 음식물을 섭취한 다음 위장을 다시 안으로 집어 넣는다.

6. 극피 동물는 눈이 없다

극피 동물에 대한 가장 흥미로운 사실 중 하나는 이들이 눈 또는 두뇌가 없다는 것이다. 가장 기본적인 신경 기관만을 가지고 있다.

하지만 대부분의 불가사리는 팔에 빛에 민감한 기관이 있다. 안점이라는 이름으로 알려져 있는 이 단순한 기관은 세부적인 이미지 인식은 불가능하지만 빛의 밝기 정도는 구분할 수 있다. 전문가들은 불가사리가 안점을 활용해서 자신의 현위치를 알고 원하는 방향으로 이동할 수 있는 것이라고 추정하고 있다.  

극피 동물은 매우 매력적인 생명체이다. 그리고 이들은 지구의 생태 및 지리적 균형 유지를 위해서도 매우 중요한 역할을 하고 있다. 그래서 다수의 환경 보전 기관들이 극피 동물의 자연적 생물 다양성을 유지하기 위해 노력하고 있다.

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