고양이의 놀라운 후각에 대한 흥미로운 사실

10 7월, 2020
고양이의 생존에 가장 중요한 역할을 하는 것은 바로 그들의 뛰어난 후각이다. 고양이의 후각은 인간보다 14배 가량 뛰어나다.
 

집에 반려동물이 있다면 이들이 집 안 곳곳 냄새를 맡으며 돌아다니는 모습을 자주 보았을 것이다. 이런 후각은 바로 동물이 자신의 환경을 이해하는 방식이다. 특히 고양이의 후각은 매우 중요한 역할을 하고 반려묘를 키우고 있는 사람이라면 고양이의 놀라운 후각에 대해 알아두면 유용할 것이다.

고양이의 놀라운 후각

믿기 힘들지만 고양이의 후각은 인간에 비해 14배 가량 뛰어나다. 그 이유는 고양이의 코가 인간보다 크고 더 발달되어 있기 때문이다.

냄새는 집고양이에게 있어 가장 중요한 감각 중 하나이다. 고양이의 생존이 후각에 달려있다고 해도 과언이 아닐 정도이다. 고양이는 후각을 이용해 음식, 가족, 위험, 영역, 짝짓기 상대 등을 파악한다.

고양이의 비강에는 약 1200만개의 세포가 있고 입천장 위쪽에 서비골기관을 가지고 있다. 고양이가 냄새를 맡을 때 입을 벌리고 있는 모습을 본 적이 있는가? 고양이가 웃고 있는 것이 아니라면 그것은 자신이 가진 가장 민감한 기관을 이용해 향기 입자를 끌어모으는 것이다. 이것을 바로 플레멘 반응이라고 부른다.

고양이의 놀라운 후각이 더욱 특별한 이유는 두뇌 기능의 대부분이 바로 냄새를 파악하는데 집중하기 때문이다. 고양이는 매일 맡는 냄새 정보를 이용한다.

다른 동물이나 사람들처럼 고양이 또한 냄새를 통해 좋은 것과 나쁜 것에 대한 정보를 기억한다. 그 정보를 바탕으로 얼마나 접근해도 되는지 가늠하고 최대한 멀리 도망쳐야 하는 때를 알 수 있다.

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고양이의 놀라운 후각은 어떻게 사용되는가?

이미 언급한 것처럼 고양이의 후각은 태어날 때부터 타고 나는 것이다. 따라서 동물이 하는 (또는 하지 않는) 모든 행동에서 가장 중요한 역할을 한다. 고양이의 놀라운 후각이 발휘되는 순간은 주로 다음과 같다.

1. 음식 파악

고양이는 태어난 직후에는 시력이 없다. 하지만 시력이 발달하기 전에도 여전히 음식은 섭취해야 한다. 이때 새끼 고양이는 후각을 이용해 어미 고양이를 찾고 젖을 먹을 수 있다.

새끼 고양이에게 시력이 생긴 이후에도 여전히 후각을 이용해서 좋은 음식과 그렇지 않은 음식을 구분한다. 또한, 쉽게 찾을 수 없거나 들어갈 수 없는 위치에 있는 음식을 찾아낼 수도 있다. 

 

2. 다른 고양이와의 만남

발정기가 된 암컷 고양이는 특별한 페로몬을 내뿜는다. 이 ‘향기’를 멀리에 있는 수컷들은 알아차릴 수 있다. 또한, 냄새를 통해 주변에 다른 고양이가 있는지, 그들이 위험한지 또는 우호적인지를 알 수 있다.

3. 영역 표시

수컷 고양이는 소변을 통해 영역 표시를 한다. 공기 중에 호르몬을 배출하고 다른 고양이가 접근하지 못하도록 경고한다. 시간이 지나거나 바람, 비 또는 다른 이유(청소 등)로 인해 냄새가 옅어지면 다시 영역 표시를 한다.

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4. 위험 경고

고양이는 후각을 이용해서 주변 상황을 파악한다. 어떻게 하는 것일까? 콧구멍을 넓게 벌리고 귀를 위로 바짝 올려 세운다. 수염 또한 후각 기능에 활용된다. 이렇게 고양이는 주변에 개의 존재 유무, 동물을 좋아하지 않는 사람, 독성 물질 등을 알 수 있다.

5. 가족(인간)의 존재 파악

반려묘를 키우고 있다면 그들이 보호자의 다리나 손에 머리를 비비는 행동을 하는 것을 여러번 경험했을 것이다. 이는 애정 표시가 아니라 고양이가 자신의 냄새를 묻히는 것이다. 고양이는 자신의 것이라고 생각하는 보호자의 침대나 자신의 장난감 또는 물건에 이런 행위를 한다.

이런 방법으로 다른 고양이가 접근하려할 때 이미 자신이 묻혀 놓은 냄새로 그 사람이나 물건이 이미 ‘소속’되어 있다는 사실을 알리는 것이다.

고양이에게 있어 후각은 매우 중요하다. 따라서 보호자는 반려묘의 후각이 제대로 기능할 수 있도록 잘 돌봐주어야 한다. 예를 들어, 청소를 할 때 너무 강한 세제를 사용하지 않는다. 또한, 낮 시간에 너무 오랫동안 고양이가 햇빛에 노출되지 않도록 한다. 이 정도만 주의해도 고양이의 후각은 완벽하게 지켜질 것이다!

 

Portugal, M. T. M. (2006). Receptores de feromonas de mamíferos: Supervivencia y sexualidad. Anales de La Real Academia Nacional de Farmacia.