Kan rotter føle empati?

03 juli, 2020
Nok en gang viser vitenskapen oss at empati ikke utelukkende er et menneskelig trekk.
 

Det er en populær tro at menneskelige følelser eller emosjoner, for eksempel empati, utelukkende er et menneskelig trekk. Imidlertid har forskere og observatører bevist at dette kanskje ikke er tilfelle. Et eksempel på dette er den tilsynelatende måten rotter føler empati på.

I flere tiår har forskere studert oppførselen til rotter i laboratorier så vel som deres forhold til mennesker. De samme typene studier er også blitt utført på duer, ulver, hunder og andre primater.

Hos mennesker er empati den medfødte evnen til å observere og gjenkjenne andres følelser. Dette hjelper deg med å få kontakt med andre individer i en sosial gruppe på et emosjonelt nivå.

Forskning fra forskere ved Koninklijke Nederlandse Akademie van Wetenschappen (det kongelige nederlandske vitenskapsakademi)  i Nederland har bevist at rotter viser empati for sin partners lidelse. Dette vil innebære at evnen til å sette seg selv i andres sko godt kan ha dukket opp i evolusjonen lenge før mennesker.

Hvordan kontrolleres empati?

Et diagram som viser analysen av en rotts hjerneaktivitet

Det finnes en område i menneskehjernen som kalles pannelappen (Cortex cingularis anterior) som inneholder speilnevroner. Disse cellene reagerer når en person opplever en følelse eller smerte når en annen lider. Utover dette er de underliggende cellulære mekanismene imidlertid ikke godt forstått.

 

“Speilnevroner er en type nevron som aktiveres når en handling utføres og når den handlingen blir observert eller det finnes en mental representasjon av den.”

– Gema Sánchez Cuevas, psykolog –

Nyere studier har vist at pannelappen hos rotter også inneholder speilnevroner. Disse aktiveres når rotta føler smerte eller ser en annen rotte lide.

Imidlertid er de ikke aktivert når de hører en rotte lide. I følge annen forskning kan dette skyldes at rotta trenger å ha opplevd frykt for å føle det når de hører en ledsager som lider.

Faktisk ble rotter som visste hva frykt og lidelse er opprørt da medrottene deres sendte ut ultralyd for å advare gruppen.

Hvordan vet vi at rotter føler empati?

En rotte som beskytter en annen rotte fordi rotter føler empati

For å gjennomføre eksperimentet ble en gruppe rotter plassert i par og trent til å berøre en spak for å få en belønning. Rottene lærte veldig raskt at ved å aktivere en bryter, kunne de få en sukkerbit.

Da det ble klart at rottene visste hvordan de skulle gjøre dette, ble bryteren modifisert slik at den ga partneren et lite sjokk i stedet.

Så snart rottene begynte å bli utsatt for støt, sluttet rottene å bruke bryterne helt. Sammen med studiene om speilnevroner, viste dette at rottene visste når en følgesvenn led og prøvde å forhindre det.

 

Empati eller egoisme?

Men på dette tidspunktet er det viktig å stille oss et annet spørsmål. Slutter rottene å bruke bryteren fra empati for vennene sine, eller er det enkel egoisme for å redusere sin egen lidelse?

På grunn av disse speilnevronene, stemmer rottens følelser til en viss grad med hva vennene deres føler. Derfor vil det å ikke bruke bryteren lenger også lindre deres egen lidelse.

Det samme skjer med mennesker. Hvorfor hjelper vi noen som har det vondt? Er det bare altruisme eller ønsker vi rett og slett ikke å lide selv? Dette er spørsmål som det er veldig vanskelig å svare på.

Men det vi absolutt kan si, er at en lignende prosess forekommer hos begge artene. Innlevelse er åpenbart en adaptiv følelse som forbedrer en arts sjanse for å overleve når den lever i sosiale grupper.

 
  • Carrillo, M., Han, Y., Migliorati, F., Liu, M., Gazzola, V., & Keysers, C. (2019). Emotional mirror neurons in the rat’s anterior cingulate cortex. Current Biology, 29(8), 1301-1312.
  • Hernandez-Lallement, J., Attah, A. T., Soyman, E., Pinhal, C. M., Gazzola, V., & Keysers, C. (2020). Harm to Others Acts as a Negative Reinforcer in Rats. Current Biology.
  • Kim, E. J., Kim, E. S., Covey, E., & Kim, J. J. (2010). Social transmission of fear in rats: the role of 22-kHz ultrasonic distress vocalization. PloS one, 5(12).
  • Sánchez C., G. (2019). Conoce las neuronas espejo. Disponible en La mente es maravillosa: https://lamenteesmaravillosa.com/conoce-a-las-neuronas-espejo/