El descubrimiento de los tiburones caminantes

07 Marzo, 2020
Este artículo ha sido escrito y verificado por la bióloga Silvia Conde
Los tiburones caminantes son varias especies de tiburones muy características que habitan las aguas de Australia e Indonesia.
 

Los tiburones llevan poblando las aguas desde hace cientos de millones de años. Durante ese largo periodo algunas especies apenas han cambiado, pero recientemente se han encontrado casos tan extraordinarios como el de los tiburones caminantes.

Aunque pensamos que ya no existe ningún animal por descubrir, la biodiversidad del planeta Tierra no deja de sorprendernos. Se estima que aún quedan por identificar aproximadamente el 86 % de las especies terrestres y el 91 % de las marinas. De estas últimas desconocemos muchos datos ya que su seguimiento resulta muy difícil.

Por esto es tan sorprendente encontrar nuevas especies como es el caso de los llamados tiburones caminantes. En la actualidad se conocen nueve especies de estos animales que habitan las aguas de Nueva Guinea, el norte de Australia y el este de Indonesia.

Todas estas especies pertenecen al género Hemiscyllium, una familia de tiburones tropicales de aguas poco profundas que viven toda su vida entre los arrecifes.

¿Por qué se conocen como caminantes?

A estos animales apoyan sus aletas para «caminar» sobre el fondo rocoso de las aguas tropicales. Cuando se observan, queda claro que su movimiento recuerda más al hecho de caminar que de nadar.

Los tiburones caminantes se mueven utilizando sus aletas pectorales delanteras junto con las aletas ventrales traseras. Así andan lenta y pesadamente por el fondo marino o incluso sobre arrecifes de coral fuera del agua durante la bajamar. Esta movilidad les da ventaja sobre sus presas durante la marea baja, y les permite convertirse en el principal depredador del arrecife.

 

Los tiburones caminantes se desplazan entre las charcas de agua para capturar cangrejos, camarones y peces pequeños que suponen su dieta principal.

¿Cómo son los tiburones caminantes?

Este tipo de tiburones son de tamaño pequeño. Miden casi un metro de largo y tienen un cuerpo delgado, cilíndrico, con la boca ventral y cola larga. Las especies se distinguen según su patrón, que combina manchas blancas moteadas y oscuras en la región dorsal.

La habilidad para moverse de esta manera y su capacidad para para vivir en ambientes con poco oxígeno los convierte en unos buenos depredadores, aunque cabe destacar que son inofensivos para el ser humano por lo que el ataque a estos animales está totalmente injustificado.

La evolución de los tiburones caminantes

Los tiburones son animales que parecen estar anclados en el tiempo, que han cambiado poco en los últimos 400 millones de años. Por este motivo, descubrir esta especialización supone un hecho único. La explicación puede estar en el hecho de su aislamiento en las aguas tropicales, donde habitan durante toda su vida, sin alejarse mucho del lugar donde ponen sus huevos.

Se cree que las especies de tiburones caminantes evolucionaron después de que los tiburones se alejaran de su población original y se aislaran genéticamente en nuevas áreas y, tras millones de años de evolución, se convirtieran en nuevas especies.

Tiburón caminante sobre una roca en el fondo del mar.
Foto: Mark Erdmann | Conservation International
 

Las amenazas de los tiburones caminantes

Este género de tiburones se encuentra en la categoría de vulnerable según la Lista Roja de Especies Amenazadas, pero realmente no se conoce con exactitud su situación ya que se sabe poco de su biología.

La captura para acuarios y la pesca intensiva son las principales amenazas que enfrentan estos animales. Por otra parte, el efecto del cambio climático y la destrucción de su hábitat son factores que influyen en su conservación.

La destrucción de su hábitat puede llegar a perjudicarlos en gran medida, ya que algunas especies están limitadas a zonas muy pequeñas y son autóctonas del lugar.

Es importante apostar por la conservación de toda la biodiversidad que conocemos hoy en día (y la que nos queda por conocer) para poder seguir disfrutando y estudiando a los animales en su hábitat natural. La biodiversidad enriquece nuestro planeta.

 
  • BBC. Calculan en 8,7 millones el número de especies del planeta, 2011.
  • National Geographic. Descubren nuevas especies de tiburones que caminan, 2020.
  • National Geographic. Los tiburones caminantes del archipiélago Indo-Australiano, 2020.
  • Dudgeon, C.L., Heupel, M.R., Kyne, P.M. & Allen, G. 2016. Hemiscyllium hallstromi The IUCN Red List of Threatened Species 2016.
  • Yoppy Jutan, ASW Retraubun, AS Khouw, VPH Nikijuluw and JA Pattikawa. Study on the population of Halmahera walking shark (Hemiscyllium halmahera) in kao bay, north maluku, Indonesia. International Journal of Fisheries and Aquatic Studies 2018; 6(4): 36-41.