Quel est l'animal qui a le plus de dents ?

Si vous vous êtes déjà demandé quel animal a le plus de dents, vous avez sûrement pensé à des êtres avec une grande bouche et des crocs acérés. La réponse vous surprendra.
Quel est l'animal qui a le plus de dents ?

Dernière mise à jour : 26 septembre, 2021

Les dents, vous le savez bien, remplissent plusieurs fonctions : arracher, couper, mâcher et se défendre, entre autres. Quel est donc l’animal qui a le plus de dents ? Et surtout, pourquoi a t-il besoin d’autant de dents ?

Dans cet article nous résolvons cette énigme, en plus de vous faire part de quelques curiosités sur la dentition animale. Ce sujet cache de nombreuses surprises… Poursuivez donc votre lecture !

La dentition des animaux

Une dent est une structure anatomique calcifiée située dans la cavité buccale de plusieurs espèces de vertébrés et dont la fonction principale est de saisir les aliments. Elle peut également effectuer le travail d’une arme naturelle ou être une caractéristique sexuelle secondaire.

Les dents sont constituées de plusieurs tissus de densité et de dureté différentes. Tous ces organes osseux ont une pulpe dentaire, un certain type de dentine et, dans la partie la plus externe, de l’émail. La forme et la répartition de chaque dent dépendent de la stratégie alimentaire de l’animal (ce n’est pas la même chose de déchirer de la viande que de ruminer des matières végétales).

Les gènes qui contrôlent la croissance des dents chez les mammifères sont homologues à ceux impliqués dans le développement des écailles de poisson. Une étude publiée en 2015 a révélé que les dents et les écailles provenaient des mêmes tissus.

Des recherches récentes soutiennent la théorie selon laquelle les dents ont évolué comme une modification des écailles.

Quel est l’animal qui a le plus de dents ?

Bien que les premières espèces qui nous viennent à l’esprit lorsque l’on parle de ce sujet soient grandes et menaçantes, la vérité est que l’animal qui a le plus de dents est plus petit qu’il n’y paraît. C’est le poisson-chat (ordre des siluriformes) et il a 9280 dents.

Les siluriformes typiques ont toutes leurs dents réparties en rangées successives. Leurs dents sont minuscules.

A titre de curiosité, il faut noter qu’il existe plusieurs espèces de silures (genre Loricariidae) dont les dents sont souples pour pouvoir racler les rochers sans les casser. L’étude qui a analysé ce genre de poisson a révélé que chaque dent comportait une section flexible, qui contenait plus de collagène et moins de calcium, de phosphate et de magnésium que le reste de la dent.

Un poisson-chat au fond de la rivière

Quelques curiosités sur la dentition d’autres espèces

Le poisson-chat n’est pas le seul animal qui peut se vanter d’avoir beaucoup de dents. Le requin baleine, par exemple, possède plus de 4 500 dents réparties sur 12 rangées. Voyons d’autres exemples.

L’escargot

Aujourd’hui on se demande si les escargots ont une bonne dentition. Ce gastéropode serait l’animal avec le plus de dents au monde, puisqu’il peut en avoir 25 000.

Les escargots ont une radula, une sorte de “langue” couverte de nombreux denticules. Grâce à elle, ces invertébrés sont capables de gratter la surface de leur nourriture et de la mettre dans leur bouche sous forme de bouillie. Cet organe racleur est présent chez tous les mollusques gastéropodes, qu’ils soient marins, d’eau douce ou terrestres.

Que mangent les escargots ?

Le tatou

Hors du monde des poissons et des invertébrés, le nombre de dents des autres espèces diminue considérablement. De plus, les dentitions des animaux terrestres diffèrent en forme et en nombre selon les besoins de chaque espèce.

En premier lieu, nous avons des mammifères dont les habitudes alimentaires n’exigent pas une quantité excessive de dents. Avec 100 dents, le tatou géant (Priodontes maximus) détient le record au sein de ce groupe du spécimen avec le plus grand nombre de dents.

Ce tatou vit en Amérique du Sud et est en danger d’extinction, principalement à cause de la chasse aveugle.

L’éléphant

Les éléphants sont impressionnants à bien des égards, et leur dentition en est un excellent exemple. En plus des défenses qu’ils possèdent des deux côtés de la bouche (qui peuvent mesurer jusqu’à 3 mètres de long et peser 100 kilos), ces pachydermes possèdent au total 4 molaires.

Ces molaires, bien qu’elles semblent peu nombreuses, ont une forme cannelée pour mieux décomposer la matière végétale. Les éléphants changent leurs molaires jusqu’à 5 fois dans leur vie, lesquelles s’adaptent progressivement à la taille de la tête du pachyderme.

L'éléphant est l'un des mammifères avec le plus grand appétit.

Encore d’autres curiosités

Voici quelques autres curiosités sur les dentition des animaux. Certaines vont vous épater.

  • Le narval (Monodon monoceros) possède le plus grand croc du règne animal, lequel mesure 6 mètres de long. Cependant, il ne pèse que de 10 kilogrammes. Sa faible masse permet au cétacé de se déplacer plus facilement dans les eaux.
  • Les dents des rongeurs et autres animaux herbivores, tels que les lagomorphes, poussent continuellement, ils doivent donc les user tout au long de leur vie. Sinon, ils finiraient par percer le crâne.
  • Le gastéropode avec le plus grand nombre d’entre de denticules est Umbraculum umbraculum, un mollusque qui peut avoir environ 750 000 denticules tout au long de sa vie.
  • Les requins ont un système de rotation qui leur permet d’avoir de nouvelles dents pratiquement chaque semaine. Au lieu d’une rangée de dents enracinées dans les mâchoires, elles ont entre 5 et 15 rangées dans chacune d’elles, de sorte que les dents qui tombent sont remplacées par d’autres qui sont placées à leur place.
Un détail des dents du requin lumineux.
Des dents de requin.

En somme, l’évolution a doté différentes espèces d’animaux de moyens incroyables pour transformer leur nourriture, à commencer par leur dentition. En effet, il est facile de deviner l’alimentation d’un être vivant en analysant sa dentition, c’est pourquoi l’étude de l’anatomie est indispensable pour de nombreuses disciplines.

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  • Rücklin, M., & Donoghue, P. C. (2015). Romundina and the evolutionary origin of teeth. Biology Letters11(6), 20150326.
  • Huysseune, A., & Sire, J. Y. (1997). Structure and development of teeth in three armoured catfish, Corydoras aeneus, C. arcuatus and Hoplosternum littorale (Siluriformes, Callichthyidae). Acta Zoologica78(1), 69-84.
  • Elephant body mass cyclicity suggests effect of molar progression on chewing efficiency. Schiffmann C, et al; Mammalian Biology (in press), 9 Jan 2019. Doi: 10.1016/j.mambio.2018.12.004