Begrijpen papegaaien wat ze zeggen?

07 oktober, 2020
We weten dat papegaaien woorden en zinnen die ze horen kunnen herhalen, maar weten ze echt wat ze zeggen?

We weten allemaal dat papegaaien het bewonderenswaardige vermogen hebben om verschillende geluiden te reproduceren, en dat ze zelfs enkele woorden uit menselijke talen kunnen verwoorden. Begrijpen papegaaien wel wat ze zeggen, of herhalen ze alleen maar wat ze horen? We zullen proberen die vraag te beantwoorden in het artikel van vandaag.

Hoe kunnen papegaaien de geluiden en woorden die ze horen nabootsen?

Sommige vogels, zoals papegaaien en ara’s, tonen een natuurlijk vermogen om geluiden te imiteren die ze in hun omgeving horen. Deze ongelooflijke vaardigheid is te danken aan de zeer speciale zorg die deze vogels besteden aan hun syrinx, een orgaan dat hun vocale systeem vormt.

De syrinx is een benig orgaan dat bestaat uit gesmolten en verbrede ringen. De vibrerende membranen en de verdeling van de luchtpijp, die helpt bij het vormen van de bronchiën, zijn erin te vinden.

De complexiteit van het geluid van elke vogel is direct gerelateerd aan de structuur van de syrinx. Daarnaast varieert de grootte en de vorm van dit orgaan sterk van soort tot soort. Hetzelfde geldt voor de trillende membranen en de spieren die hun trillingen reguleren.

Over het algemeen geldt dat hoe complexer de structuur van de syrinx is, des te verfijnder en gevarieerder het vocale potentieel van de syrinx zal zijn. Zangvogels, zoals kanaries, kunnen een grote verscheidenheid aan klanken en melodieën aan vanwege de complexiteit van hun syrinx.

Twee rode papegaaien en een grijze

Hoe is de syrinx van een papegaai?

Als het gaat om de complexiteit van de syrinx, zijn papegaaien min of meer gemiddeld op de schaal. Deze vogels weten zeker hoe ze hun vaardigheden goed kunnen inzetten. Hun intelligentie, expressiviteit en leergierigheid maken de eenvoud van hun syrinx goed.

Opgemerkt moet worden dat er verschillende soorten papegaaien zijn, en dat elke soort over een andere complexiteit in hun syrinx beschikt. Van al deze soorten staat de roodstaartpapegaai bekend als de meest spraakzame en intelligente.

Het enige dat we nodig hebben om dit te begrijpen, is het verhaal van een beroemde grijze papegaai met de naam Alex om ons te helpen zien of papegaaien begrijpen wat ze zeggen. Psycholoog Irene Pepperberg heeft onderzoek gedaan om aan te tonen dat deze vogels de betekenis van woorden echt begrijpen.

Begrijpen papegaaien wat ze zeggen?

We zullen nu naar dit onderzoek kijken en het verhaal van Irene en Alex wat beter leren kennen. In de jaren zeventig adopteerde Irene Alex in een dierenwinkel toen hij nog maar een jaar oud was.

Gedurende dertig jaar besteedde Irene haar tijd aan het trainen van hem, waarbij ze hem aanmoedigde om te leren met verschillende testen en het gebruik van positieve versterkingstraining. De resultaten waren ongelooflijk. Alex leerde meer dan vijftig objecten bij naam te identificeren en onthield meer dan honderd woorden.

Alex had een intelligentie die vergelijkbaar was met die van een vijfjarig kind. In een zeer indrukwekkende test was de vogel in staat om de vorm en de kleur van een object over te brengen nadat hij het had aangeraakt. Bovendien was Alex in staat om getallen van een tot zes te onderscheiden, evenals verschillende vormen en kleuren.

Het vermogen om nauwkeurig zintuiglijke waarnemingen over te brengen vereist dat een individu echt begrijpt wat hij of zij zegt. Om aan te tonen dat iemand de betekenis van bepaalde woorden begrijpt, moet hij in staat zijn om iets uit te drukken dat overeenkomt met de werkelijkheid.

De uitdagingen die Alex kon uitvoeren zijn dus het bewijs dat papegaaien wel degelijk begrijpen wat ze zeggen. In tegenstelling tot wat we misschien denken, herhalen ze niet zomaar wat ze horen in ruil voor een traktatie.

Een groene papegaai met snavel open

Hoe kun je testen of papegaaien begrijpen wat ze zeggen?

Dit was waarschijnlijk dezelfde vraag die de wetenschappelijke gemeenschap zich stelde toen Irene met haar bevindingen kwam. Dus besloot de psycholoog dat ze het op een statistisch niveau moest uitvoeren, om te bewijzen dat Alex niet alleen maar een op zichzelf staand geval of een ‘geluksvogel’ was.

Omdat Irene geen toegang had tot andere grijze papegaaien om haar experimenten op uit te voeren, moest ze steeds weer testen met Alex doen. Het probleem was dat de papegaai, na tien tot twintig keer dezelfde test te hebben gedaan, overweldigd en gestrest raakte.

Helaas stierf Alex kort daarna. Hij was slechts 31 jaar oud, wat erg jong is omdat roodstaartpapegaaien tot vijftig jaar in gevangenschap kunnen leven. Dus, Irene verloor haar vriend en ook het onderwerp van haar onderzoek.

Niemand kan ontkennen dat Alex een belangrijk referentiepunt was voor onderzoek naar de intelligentie van papegaaien. Dankzij zijn verbazingwekkende vermogen zijn we nog dichter bij de bevestiging dat papegaaien echt begrijpen wat ze zeggen.